Саженцы кукурузы, защищаясь от нашествия гусениц, выпускают пахучие соединения, которые приманивают паразитарных ос, чьи личинки в итоге уничтожают гусениц. К такому выводу пришли исследователи Галле-Виттенбергского университета имени Мартина Лютера (Германия), Корнелльского университета (США) и Бойс Томпсонского института (BTI) в Нью-Йорке. Но далеко не все виды кукурузы могут одинаково эффективно пользоваться этим видом защиты.

Ученые изучили 26 разновидностей кукурузы, чтобы обнаружить гены, которые отвечают за образование «ароматного» сигнала SOS, предназначенного паразитарным осам. Это особые ферменты, которые вызывают специальные соединения с запахом. Они называются терпены. Если ученым удастся вывести гены, производящие эффективные терпены, селекционеры смогут создать сорта кукурузы, которые будут лучше защищать себя от нашествия гусениц.

У нежных, молодых саженцев кукурузы нет толстых стеблей и волокнистых листьев, которые служат барьером от различных паразитов. В связи с этим гусеницы, включая совку хлопковую, свекловичную совку и других вредителей, могут нанести большой ущерб фермерским полям. Как только паразиты начинают повреждать листья саженцев, растения синтезируют смесь терпенов, обладающих очень активным запахом. Паразитарные осы научились распознавать и воспринимать эти химические вещества, как сигнал к нападению на гусениц. Научные сотрудники также провели ряд экспериментов по целевому выделению терпенов вокруг растений кукурузы, в результате чего значительно снизилась частота появлений гусениц на саженцах.

Аннетт Рихтер, ученый в лаборатории BTI, совместно с коллегами изучила 26 сортов кукурузы и обнаружила 3 новых фермента, которые производят линалоол, неролидол и другие виды терпенов, используемые растением кукурузы для защиты. После этого Рихтер приступит к изучению того, как регулируются гены, отвечающие за производство терпенов. По окончанию исследования, ученые смогут вывести сорта кукурузы, с повышенной устойчивостью к вредителям.